ผู้ป่วยมะเร็งไม่ค่อยเสียชีวิตจากเนื้องอกปฐมภูมิ แต่เสียชีวิตจากการแพร่กระจายของมะเร็ง แม้จะประสบความสำเร็จในการผ่าตัดเนื้องอกแล้วก็ตาม เนื่องจากบางครั้งเซลล์มะเร็งแพร่กระจายไปยังส่วนอื่น ๆ ของร่างกายในช่วงเริ่มต้นของโรค เมื่อเนื้องอกยังมีขนาดเล็กมากและอาจยังไม่มีการค้นพบด้วยซ้ำ พวกมันต้องแยกตัวออกจากเมทริกซ์นอกเซลล์และย้ายไปยังหลอดเลือดน้ำเหลืองที่อยู่ใกล้เคียง

หรือหลอดเลือดที่ขนส่งพวกมันไปยังเนื้อเยื่อใหม่ ซึ่งพวกมันจะตั้งตัวและขยายตัว การทำความเข้าใจกลไกระดับโมเลกุลของการแพร่กระจายจึงเป็นส่วนสำคัญของปริศนาในการต่อสู้กับโรคมะเร็ง กว่าสิบปีที่ผ่านมา สามารถค้นพบตัวขับเคลื่อนที่สำคัญของกระบวนการนี้ในมะเร็งลำไส้ใหญ่และทวารหนักของมนุษย์ นั่นคือ ยีนที่เกี่ยวข้องกับการแพร่กระจายในมะเร็งลำไส้ใหญ่